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La evolución de Yair ‘Pantera’ Rodríguez antes de la pelea más importante del MMA mexicano

Por: Rodrigo Del Campo (@RodDelCampo)

Es innegable que el combate de Yair ‘Pantera’ Rodríguez ante Frankie Edgar este sábado en UFC 211 el más importante en la historia del MMA mexicano.

Esta será la primera ocasión que un peleador nacido y criado en México, tenga una pelea de contendiente. Dentro del ranking oficial de UFC en las 145 libras solo dos personas están arriba de su oponente Frankie Edgar, el campeón interino Max Holloway y el campeón indiscutido José Aldo.

Pero esto se ha convertido en “normal” dentro de la impresionante carrera del originario de Hidalgo del Parral, Chihuahua.

El debut en el octágono fue en noviembre de 2014 en UFC 180. Detrás de ese combate ante Leonardo ‘Chimmy’ Morales venía una formación de Artes Marciales como Judo y Taekwondo en Chihuahua, antes de sus primeras peleas locales en Artes Marciales Mixtas.

Un viaje en enero de 2013 a la Ciudad de México, la Colonia Polanco para ser específicos, marcaría el inicio del viaje de Yair al ser seleccionado dentro de un reclutamiento encabezado por el matchmaker de UFC, Sean Shelby, como parte del primer programa de desarrollo de talento latinoamericano de UFC en el gimnasio Jackson Wink MMA en Albuquerque, Nuevo México.

Yair Rodríguez en JacksonWink MMA / Agosto de 2013 / Crédito: Rodrigo Del Campo / Indiscutido.com

Este primero programa sería un éxito total, dando al UFC un total de 11 peleadores que debutarían en la promoción: Yair Rodríguez, Gabriel ‘Moggly’ Benítez, Juan Fénix Puig, Dodger Montaño, Brandon Moreno, Álvaro Herrera, Henry Briones, Teco Quiñones, Diablito Pérez, Chito Vera y Guido Cannetti.

Durante este tiempo, Yair haría la conexión más importante de su carrera profesional. El entrenador mexicano Mike Valle, originario de Matamoros.

Si bien ha habido cambios en la esquina de Rodríguez durante los años, Valle ha sido la constante desde abril de 2014 cuando ‘Pantera’ realizó su último combate fuera de UFC. Terminando el programa de desarrollo, y la primera temporada de The Ultimate Fighter Latinoamérica, Yair decidiría mudarse a Illinois para hacer el campamento con el Coach Valle, donde todavía hace sus entrenamientos.

UFC 180 marcaría rápidamente la pauta para el ascenso de Yair como peleador. Llegaba al debut, la final de The Ultimate Fighter Latinoamérica ante Leonardo ‘Chimmy’ Morales, con una lesión que jamás se hizo pública. Él no estaba dispuesto a perder la oportunidad.

Las características que compañeros de entrenamientos en JacksonWink y sus coaches nos habían mencionado durante el último año eran claras rápidamente. Creatividad, velocidad, fuerza y una capacidad atlética increíble.

Rodríguez se llevaba la victoria ante Morales por decisión unánime, ganando The Ultimate Fighter Latinoamérica e iniciando la racha más destacada e histórica del MMA mexicano. ‘Pantera’ se mantiene invicto con seis victorias en UFC, la racha más larga de victorias de cualquier peleador mexicano al inicio de su paso por el octágono.

En el camino hemos visto un marcado desarrollo personal y deportivo pelea tras peleas.

UFC 188 lo vería enfrentar a Charles Rosa, una pelea que ganaría por decisión dividida y llevaría bono a ‘Pelea de la noche’. Aquí, comenzamos a ver al ‘Pantera’ espectacular, lanzando ataques sorpresivos y acrobáticos que hacían que la Arena Ciudad de México se pusiera de pie.

El mundo del MMA se volvía loco por Yair esa noche, la última vez que peleó en suelo mexicano. UFC entendió ese día que el atractivo estilo de Yair permitiría no solo convertirlo en un embajador del MMA Latinoamericano, sino en un embajador global.

Meses después en Houston enfrentaría a Dan Hooker. Una vez más, evolución.

El mexicano demostraba que no era necesario que tuviera la ventaja de alcance para ser exitoso. Para preocupar a las 145 libras, fue en esta pelea donde Yair comenzó a mostrar un pulido trabajo en ambos perfiles, cada vez más cerrando la distancia entre sus habilidades en la guardia derecha y la guardia zurda.

La primera finalización en UFC tardaría en llegar. En abril de 2016, en su primera y única pelea en Las Vegas, ‘Pantera’ volaba por los aires y conectaba a Andre Fili con la espinilla. Fili quedaba inconsciente y Rodríguez daba la vuelta al más puro estilo de Mark Hunt.

Su siguiente combate sería histórico, y una señal de que UFC pondría toda la confianza en el de Parral.

En agosto de 2016, Rodríguez se convertía en el primer peleador de México en encabezar un evento de UFC cuando enfrentó a Alex Caceres en UFC FIGHT NIGHT: Rodriguez vs Caceres en un mercado muy difícil para un latino, Salt Lake City, Utah.

Yair conquistaba un mercado donde años antes, y con Jon Jones en la estelar, UFC había tenido que cancelar el único intento que habían hecho por visitar Utah debido a las bajas ventas de boletos.

En el octágono, y ante un oponente completamente heterodoxo, ‘Pantera’ mostraba confianza en la guardia zurda. Peleando casi todo el combate en este perfil se llevaría claramente en la pelea…a pesar de que un juez haría de las suyas y daría una tarjeta a Caceres para que la victoria fuera dividida.

La más reciente prueba fue sorteada con aplomo.

Si bien B.J. Penn, a quien Yair dominó a inicios de año, ya no es el peleador que era antes, el deporte de combate alimenta a sus veteranos a los jóvenes.

La función estuvo diseñada por UFC para dos cosas, levantar a Yair, y medir la reacción de la gente. Ante un público latino en Phoenix, que de todos modos al inicio de la pelea estaba con Penn, Yair brilló.

Dejó claro que puede comandar una cartelera, que la afición en ambos lados de la frontera está con él, y que en aspectos deportivos y promocionales, Yair está listo para ir por un cinturón.

El apoyo se mostró. UFC otorgó la pelea ante el excampeón ligero Frankie Edgar, la cual es la pelea más dura no de campeonato que podían otorgarle al mexicano.

Edgar solo ha caído en 145 libras ante el actual campeón indiscutido, José Aldo, y jamás ha sido finalizado.

El pedigrí de ‘The Answer’, el empuje promocional con una campaña nacional de vallas promocionales, y el ver que marcas en Estados Unidos lo están comenzando a patrocinar, no deja espacio para dudas.

Esta es la pelea más importante en la historia del MMA mexicano, y es la primera vez que un peleador nacional al ganar, de la manera que sea, tendría que ser el retador número 1 de una división.

Así que, aquí estamos. En la puerta de que la nueva generación de las 145 libras pueda patear, literalmente, su entrada hacia la cima de una de las divisiones más dinámicas del MMA para mantenerse.

Este sábado Yair buscará derrotar a una leyenda vigente de camino a una oportunidad al cinturón.

Tres semanas después en UFC 212, Max Holloway será estelar de un evento numerado por segunda ocasión y buscará completar su destino, conseguir su décimo primera victoria en fila y unificar el cinturón pluma de UFC ante el campeón indiscutido José Aldo.

Detrás de ellos ya llega una nueva camada. Con una carrera cortada por una lesión en el hombro, tendremos que ver como regresa el experto en Jiu Jitsu Brasileño e hijo de mexicanos, Brian Ortega. Este mismo sábado en UFC 211, dos importantes prospectos, Chas Skelly y Jason Knight, se medirán en las peleas preliminares.

La carrera de Yair Rodríguez en UFC ha creado historia para el deporte nacional victoria a victoria, y este sábado podría dar el paso más grande, el paso que lo lleve a la jaula a convertirse en el primer mexicano en disputar un cinturón de UFC.

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