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Esquina Neutral: La nueva etapa del UFC en Latinoamérica

RODRIGO DEL CAMPO / INDISCUTIDO.COM

En agosto de 2011 el UFC regresaba a Brasil para su primera función en 13 años, y la primera en la época de Dana White y los hermanos Fertitta. UFC 134 fue un éxito total, y Brasil se convertía en uno de los mercados más importantes para la promoción.

Detrás de este éxito había un hombre muy importante, Jaime Pollack, a quien meses después le fue encargada la misión de buscar replicar este éxito en México y el resto de Latinoamérica.

Han sido años de duro trabajo por parte de la promoción y un incansable staff, por buscar explotar en la región y hacer del MMA un deporte popular, seguido por los medios, y más importante para UFC, rentable.

Con grandes logros, crecimientos, funciones, y cinturones disputados en una primera etapa centrada en México y trabajo colateral en el resto de Latinoamérica, el cruce entre 2017 y 2018 marca un antes y después, en historia, estrategia y enfoque.

En México 2018 será un año muy difícil.

Por primera vez desde 2014 no hay plan para un evento de UFC en México, cortando la racha de 5 eventos en 4 años la cual inició en UFC 180 en noviembre de 2014 y terminó en agosto de 2017 con UFC FIGHT NIGHT: Pettis vs Moreno.

No ayuda que Joe Carr, encargado del mercado en UFC tras la salida de Jaime Pollack, renunciara y saliera de la promoción solo días después del último evento en este país en agosto.

Televisa seguirá con el plan con el que manejó 2017 al perder los derechos de transmisión fuera de México, el uso del nombre “UFC” para su canal a la carta, y sufrir un corte en la duración del contrato original con UFC, de 10 a 6 años, y quedarse sin derecho a renegociar este, cambiando de UFC Network a Fighting Sports Network.

Cuando UFC hizo el anunció en mayo de 2017 que Televisa se quedaba solo con México para transmitir eventos en vivo de UFC, y que en enero de 2019 estos pasaban a Fox Sports también en este país, la televisora simplemente cerró la llave.

Los pocos esfuerzos en producción de contenido original se cancelaron, y hoy solo viven de repeticiones, eventos en vivo, y el programa “UFC Ahora”, para los cuales Televisa no realiza producción alguna.

También murieron las esperanzas de tener una cuarta temporada de The Ultimate Fighter Latinoamérica.

Las narraciones en español que realizan Víctor Dávila y peleadores de la promoción, irónicamente se realizan para FOX Deportes (la señal en español en Estados Unidos de FOX) y en los estudios de FOX en Burbank, California, y son producidas, controladas y pagadas por UFC sin involucrar en ningún nivel a Televisa, quienes solo reciben la señal y transmiten tras colocar el ‘branding’ de Fighting Sports Network. De igual manera se produce el programa “UFC Ahora”.

Todo apunta a que la televisora mexicana simplemente dejará morir la señal a finales de 2018, dando cierre a una triste aventura a la cual todos estaban anunciaban una emoción infinita en mayo de 2013 al regresar, tras pasar 2012 en FOX en Latinoamérica, a Televisa con muchas promesas hechas y no cumplidas.

Hablando para Indiscutido en mayo de 2013, el todavía COO de UFC, Lawrence Epstein, platicaba de 400 horas de programación original al año en una señal que alcanzaría 20 países, e incluiría toda la librería de contenidos que tiene UFC, PRIDE, WEC, WFA, Strikeforce entre otras promociones.

Pero nunca se alcanzó lo prometido.

No llegó la producción original en español, no se dobló a español o subtituló la librería de otras promociones, y tras el cambio de contrato se canceló la transmisión de otras promociones como Invicta FC, Glory Kickboxing y Shooto Brasil en el canal.

El modelo de negocios con un canal a la carta no dio la ganancia esperada, y tuvo tan poca penetración en operadores de cable y satélite, así como un bajo número de suscriptores, que la “explosión” que se esperaba en la región nunca tuvo el nivel deseado.

Esto, y la salida del mandamás de Latinoamérica en UFC, Jaime Pollack en diciembre de 2016, fue lo que abrió la puerta a Fox Sports para regresar.

Esta apertura resolvió un problema, pero creó uno nuevo.

El problema resuelto es alcanzar a los aficionados casuales.

En la zona hoy cubierta por Fox Sports la cantidad de público que hoy está expuesta a las cartelera de UFC aumentó, sin exagerar, más de 200 veces a lo que alcanzaba el extinto UFC Network.

Hoy sin hacer un pago extra puedes disfrutar de algunas carteleras de la promoción, cuando antes había que hacer un pago para ver cualquier tipo de contenido.

¿El problema nuevo? Hoy es un martirio ver una cartelera completa de UFC en estas zonas.

Es muy raro que Fox transmita las primeras preliminares de una función, y regularmente solo pueden ser vistas por el servicio de streaming de la promoción, ‘UFC Fight Pass’, con un costo de 10 dólares estadounidenses mensuales.

En el caso de los eventos numerados, 12 o 13 por año regularmente, la cartelera estelar, es decir las últimas cinco peleas de la noche, solo pueden verse adquiriendo un paquete de canales extra (FOX Premium), incrementando el precio.

Con esto, el costo total para los aficionados que quieren ver las carteleras completas es más elevado el día de hoy con FOX, que lo que era con UFC Network.

También, las peleas más grandes del UFC, la que tienen campeonatos, muestran talentos importantes, y a los peleadores más famosos de la organización, vuelven a quedar detrás de una barrera de pago.

Cuando el reloj llegue a las últimas campanadas de 2018 e inicie 2019, el mismo modelo en FOX aplicará para México.

Todo esto, incluyendo ya el control completo de los nuevos dueños de UFC, la agencia ahora renombrada ‘Endevour’, en este 2017, ha marcado un antes y después en la estrategia de UFC para la región.

La nueva etapa iniciará este 2018.

Con México viviendo un impasse en este año mientras expira el contrato de Televisa, y enfriando el mercado por un momento antes de regresar a México en un futuro, el enfoque será total en el cono sur.

Esto es algo necesario para los aficionados de Sudamérica, que exigían más atención de lo que la promoción podía darles con la inversión de Televisa.

Se hizo todo lo posible por llevar el primer evento a esta región, fuera de Brasil, el 9 de diciembre de 2017, pero no se encontró una sede y la función terminó en Fresno, California.

Aunque no se pudo realizar, los países candidatos para tener una función en este 2018 siguen siendo los mismos que hemos mencionado por más de un año, Argentina y Chile.

La diferencia es que la infraestructura ha cambiado.

Los programas de desarrollo de talento latinoamericano de UFC; donde la promoción reclutaba a peleadores de la región y los becaba para recibir entrenamiento en los mejores gimnasios del MMA en Estados Unidos, han terminado tras cuatro ediciones.

Estos programas llenaron de talento las tres temporadas de The Ultimate Fighter Latinoamérica, y los cinco ganadores del reality: Alejandro Pérez, Yair Rodríguez, Enrique Barzola, Erick Montaño y Martín Bravo, salieron de estos.

También dieron paso a peleadores como Brandon Moreno, quien fuera parte del primer programa de desarrollo pero no podía participar por su joven edad en la primera temporada de The Ultimate Fighter en 2014.

Tras tres ediciones de The Ultimate Fighter Latinoamérica, 2017 no contó con el reality, lo cual afectó con la llegada de talento de la región la promoción.

Debuts como el de Humberto Bandenay ya no llegaron por parte de una visoria de UFC, un programa o una temporada de TUF.

Se dieron por una combinación de talento por parte de Bandenay, y de trabajo por parte de su actual manager, Jason House, quien tiene una larga relación con UFC y pudo hacer las llamadas correctas para conseguir la oportunidad.

Todo apunta a que los intentos de revivir el reality para una cuarta temporada han quedado completamente al lado, con la promoción no encontrando un compañero de producción televisivo para la realización.

La búsqueda de talento se enfocara a intentar debutar a la mayor cantidad posible de peleadores sudamericanos no de Brasil de llevarse a cabo las funciones en Chile y Argentina.

¿Qué ayudará?

Tener por primera vez en la historia del UFC, una verdadera estrella sudamericana de habla hispana con Santiago Ponzinibbio. El segundo argentino en la historia del UFC ha hecho una gran carrera en la promoción y hoy podría ser estelar de cualquier evento “Fight Night” en el mundo, mucho más en su país o en Chile.

La región necesita el enfoque, era necesario que la promoción retirara por un tiempo la mirada de México y atendiera el resto del mercado.

Habrá que monitorear tres preguntas principalmente durante este periodo:

¿Responderá la afición y el talento de la región de realizarse las funciones en Chile y Argentina?

¿Tendrán los nuevos dueños la misma paciencia en esta parte del mercado como lo han tenido con México?

Si el plan es un éxito, ¿se buscará mantener la atención tanto en México como Sudamérica en 2019 con los derechos televisivos unificados en FOX o se hará un compromiso?

Por lo pronto, esperemos que se confirmen los planes, que puedan realizarse ambas funciones y que un mercado que ha pasado años pidiendo atención, aproveche y explote el enfoque que tendrán.

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